El maíz como estandarte de la burbuja alimentaria

El maíz es la principal materia prima de la burbuja que están protagonizando algunas de las commodities y que puede desencadenar una crisis alimentaria semejante a la de 2008 como ya ha alertado la ONU.  Y es que la exponencial subida de su cotización en las últimas semanas, situándolo en máximos históricos, tiene unas causas y consecuencias que se analizan en este escrito. El maíz se ha convertido en los últimos años en una de las materias primas más importantes del mundo, por sus usos directos, por sus derivados, y por las consecuentes legislaciones que se han establecido en diferentes países sobre su diferente consumo y utilización. Sin embargo, la regulación del precio mundial sigue sin controles establecidos y esto convierte a ésta materia prima muy suculenta para los especuladores y muy temida por los gobiernos y organizaciones mundiales.

En primer lugar, desde el punto de vista de la oferta y como causa más coyuntural o limitada a este año, es la importante sequía que está sufriendo Estados Unidos este verano, mayor poductor mundial de maíz, ya que no se recuerda una de tal magnitud desde 1956. De manera desigual ocurrió en Brasil, actual tercer máximo productor del mundo, donde las lluvias se anticiparon a la temporada. Señalar que entre EEUU y China producen más del 50% de la producción mundial (como se observa en el gráfico), aunque el país asiático la consume toda, incluso termina importando del exterior para mantener el mayor stock y posicionarse estratégicamente. Por lo tanto, este decremento de la producción estadounidense hace reducir sustancialmente la oferta global, y presionar los precios al alza.

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En segundo lugar, desde la óptica de la demanda y como causa más estructural, están los usos de los derivados del cereal. Unos de los más importantes son para la fabricación de pienso, y otro el de la producción de etanol. Por partes, el cambio en el orden económico mundial conlleva que países emergentes como China observen un cambio en sus hábitos alimenticios, aumentando la preferencia por las carnes y recordando que se necesitan alrededor de 30 kilos de pienso para conseguir 1 kilo de carne vacuna. Esta proporción da idea de las presiones alcistas que sufre y sufrirá la demanda.

En el uso del maíz también ha habido cambios. En Estados Unidos, des de 2005 a 2011 el número plantas de producción de etanol a base de maíz en USA se ha visto incrementado de 81 a 204. El etanol se usa como biocombustible (bioetanol) y también para mezclarlo con la gasolina. Este etanol se mezcla con gasolina para crear el gasohol. Así, se presenta al mercado en forma de dos mezclas comunes que son el E10 y el E85 con contenidos de etanol del 10% y del 85% respectivamente. Con esta mezcla se disminuye el precio de la gasolina significativamente y se rebaja la dependencia del petróleo. En Estados Unidos, a partir del 2007, se aprobó la primera ley a favor de las energías renovables. Con todo, el presidente Obama en el 2008, condicionado por la Environmental Proection Agency (EPA) y otros lobbies, hicieron una nueva ley para que alrededor del 40% de la producción del maíz sea destinada al etanol. Con nuevas leyes hasta 2011 se promociona el uso gasohol, y nuevas bombas en las gasolineras para su distribución, promocionando que en 2017 el 95% de los coches sean con motor compatible con energías renovables. En cambio, en Europa no existe normativa que obligue a la producción de etanol. La normativa de la UE impone que a finales de 2012 el 10% de la energía consumida en el sector de transportes debe proceder de fuentes renovables. Esta normativa matiza que el objetivo no se debe lograr sólo con biocombustibles como el bioetanol sino que abre la puerta a usar otras fuentes limpias como la electricidad o el hidrógeno. En fin, la legislación americana puede marcar un suelo de demanda y por tanto de precio del maíz. Además, siendo el etanol un sustituto o sustituto parcial del petróleo el alto precio del combustible fósil favorece un incremento de la demanda de maíz y etanol. De hecho, como se puede observar en el gráfico ambas commodities (West Texas y maíz) presentan una evolución semejante y se obtienen coeficientes de correlación positivos y cada vez más altos (excepto en 2009). Esto permite prever que subidas futuras en el precio del crudo conllevaría aumentos también en el cereal.

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Finalmente, y sin profundizar mucho en el tema porque es una causa recurrente en todas las crisis alimentarias, está el componente especulativo. A parte de la especulación que se puede hacer con el activo subyacente (comentado con anterioridad el caso de China), la mayor parte se efectúa con productos derivados y cuyo mercado controlan unos pocos grupos. Solo por poner un ejemplo, se negocian futuros por valor de 50 veces la producción mundial.

La principal consecuencia que se desprende es una hambruna en los países más pobres y que tienen su base alimenticia en el grano por el aumento de los precios. Se calcula que un ciudadano medio de los países subdesarrollados dedica entre un 40% y un 50% de su renta disponible a alimentación por el 10% de media en el primer mundo. Además, si aumenta el precio del pienso, que es el alimento de los animales que se engordan para el consumo humano, se espera que suban aproximadamente el 70% de los productos que consume una familia. Esto puede desembocar en inestabilidad económica y social, y recordar que la subida de los precios de los víveres de 2010 desencadenó en parte las revueltas árabes de 2011.

Sergi Noguera

Joel Fuguet

Marc Barberà. Profesor de Economía Aplicada URV

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Categorías:Economía

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